香港创业者押注比特币产业

白天,戴维·申(David Shin)是在大型金融公司工作的投资银行家,而在晚上和其他所有空闲时间,他是努力跻身香港比特币产业的一个创业者。

尽管对于这种虚拟货币的长期发展普遍存在着担忧,申先生仍在积极筹集资金,吸引客户和聘用员工,建立一个类似证券交易所的平台,为所有以比特币为主导业务的公司服务。申先生今年38岁,计划在4月底启动他的公司CryptoMex。

“我相信比特币会带来货币的美丽新世界,”他说,“互联网问世之初只是一个革命性的通讯协议,但随着时间的发展,它越来越便于使用,并经历了急速增长。同样的事情正发生在比特币身上。”

申先生加入了这个由技术专家、金融业者和密码极客组成的领域,他们认定了中国内地不利的监管环境,会使香港这个特别行政区,在大趋势到来时抓住机遇——香港的施政态度更倾向于自由放任的做法。

比特币不受政府担保,通过让电脑执行复杂的算法“开采”而来。这种电子货币在很大程度上不受监管,为程序员和投机者提供了虚拟世界的“蛮荒西部”。但当比特币社群努力让主流社会接受它时,各国当局开始谨慎地关注这一事态,就像监管机构关注货币一样。东京比特币交易平台Mt. Gox的倒闭吸引了极大关注,这更加深了监管机构的担心。

中国内地迄今采取的监管举措堪称严格。去年12月,内地官方限制银行和支付平台使用比特币,成功地在两周内让这种虚拟货币的币值减半。虽然政府声称公众可以自由地在网上买卖比特币,但大家广泛担忧中国政府有可能最终全面禁止它线下的使用,就像2009年官方对腾讯的虚拟货币Q币所做的那样。

但香港到目前为止在监管方面仍保持着相对放松的态度。自移交中国之后,这块前英国殖民地保留了独立的政治和经济体制。作为香港事实上的中央银行,香港金融管理局(Hong Kong Monetary Authority)称,该局至少在现在还没有直接监管比特币。

香港的创业者们实质上在进行监管套利。尽管缺乏确切数据,但人们广泛认为中国内地是位居美国之后的世界第二大比特币市场,而那里的监管限制给新兴的比特币领域降了温。凭借距离接近的优势,香港的企业希望吸引内地比特币市场的部分需求。

“像水一样,比特币会找到阻力最小的途径进入香港,”周昭泷(Michael Chau)说,他是香港大学的商学教授。“因为香港和内地非常接近,并且在1997年变成了中国的一部分,香港有吸纳中国内地比特币部分市场的潜力。”

袁激光(Laser Yuan)建立了位于香港的“位元通”(BitCashOut)比特币交易平台,其内地客户群自12月的通知发布以来增长了一倍。三周前,香港最大的比特币交易平台ANX推出了比特币实体店,顾客可以在这里直接从柜台购买比特币,该公司称它是世界上第一家。ANX还在上周设立了比特币自动贩卖机。

Robocoin是比特币自动柜员机(ATM)的制造商,该公司将于今年春天在香港设立第一台比特币ATM机,还计划在世界范围内再安装100台ATM机,但没有一个会设立在中国内地,该公司首席执行官乔丹·凯利(Jordan Kelley)说。

“有很多很多的中国商人和创业者联系我们,希望成为Robocoin的经营者,”凯利说。他还补充道,如果中国官方批准,他的公司将会“在年底前至少在中国安装200台ATM,只多不少。”

申先生说,他在去年第一次认识到比特币的前景,那时比特币每枚价值25美元(约合155元人民币),而现在大约620美元。在筹集到250万美元资金后,他和生意伙伴在蒙特利尔成立了IceDrill公司,用成排的高速计算机生成比特币。

但是他现在打算卖掉加拿大比特币矿的股份,专注于在香港的初创企业。他说,这里可以成为“亚洲比特币的首都”。申先生最近雇佣了痴迷于比特币的杰克·史密斯(Jake Smith),来向中国人推广他平台上交易的公司。史密斯人脉甚广,曾为据报道持有10万枚比特币的中国投资人李笑来工作过。

申先生说,“政府采取动作,在中国对比特币做出限制时,寻找其他门路的投资者自然会把目光投向香港,不是新加坡,也不是韩国。”

香港的监管目前处在某种悬而未决的状态,因此不确定性和机遇同样多。如果中国内地进一步打压,香港可能会被迫重新考虑自己的立场。

景顺集团(Invesco)首席经济师、香港汇率机制的设计者祁连活(John Greenwood)说,中国官方会不会加紧监管,取决于比特币是否会过于普及,以至于影响中国的资本控制。

“中国内地的居民可以利用比特币从欧洲、北美或者世界上的任何地方购物、转账,”祁连活说。“它像是堤坝上的洞,中国外汇管制体系里的漏洞。”

过去的一些创业企业出了问题,于是像申先生这样的创业者也需要承担那些包袱。

一度声名远播的比特币众筹平台BTCST和Bitfunder现在已经停止运作。BTCST提供以比特币计价的证券,宣称周收益率可达7%。美国证券交易委员会(Securities and Exchange Commission,简称SEC)指控这家公司进行欺诈,经营庞氏骗局。

“经营环境现在清晰了很多,”申先生说,“香港政府承认比特币是一种商品,所以我们在两个领域都有了明确的规则。”

此外还需要改善基础设施,并提升消费者的认知度,对于比特币,这是一个世界范围内的挑战。

例如,允许顾客用比特币付款的公司极少。在香港,基本上只有一家精品酒店、一家花店、一位裁缝、一位音乐老师,还有一家北京风味的煎饼店。

今年1月,比特币交易平台ANX的三位创始人,在除夕夜来到了熙熙攘攘的娱乐街区兰桂坊,发出了5万封利是,每一份中都有价值略高于1美元的比特币。

“我经常用比特币在网上购物,”从事网络营销的本·刘(Ben Lau)站在人行道上说。他边说边用自己的智能手机在刚刚收到的兑换券上扫描二维码,这种图像的功能类似条形码。

但刘先生这类人还属于少数。尽管比特币在数月前就受到了极大的关注,许多过往的行人仍然不了解它有什么用,一些人还认为比特币涉及毒品和欺诈。

下班后的人群散去后,ANX的创始人们走到了附近的一家酒吧,验证这家店最近开始接受比特币的传闻是否属实。几杯啤酒过后,ANX的董事总经理卢建邦(Ken Lo)拿起帐单,要求用这种虚拟货币付账。

“一个顾客的朋友觉得我们酒吧的名字Bit Point和比特币很配,就帮我们设置好了,”酒吧的经理林嘉嘉(Gaga Lam)说。“我们还没有真正尝试过。”

她的iPad Mini上打开了BitPay网站的页面,亚洲亿万富翁李嘉诚曾对这家比特币支付处理公司进行过初期投资。不过几次尝试用比特币付款都失败了,于是他们只好用信用卡买单。

“我们做得比他们好,”卢建邦评价自己公司的支付系统时说。“我们结算比银行更快、手续费比信用卡公司低,而且不会有拒付情况。比特币爱好者会成群结队地到你的酒吧来。”

翻译:张楠、王童鹤

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